Couchsurfing y el paso a un modelo de membresías pagas

Couchsurfing ha sido durante muchos años una comunidad de anfitriones y huéspedes vinculados por el ofrecimiento gratuito de lugares de alojamiento y la interacción entre viajeros. O sea, no es simplemente «alojamiento gratis». Es la idea de recibir a personas con intereses similares. Una de sus características es que su principal funcionalidad, buscar alojamiento, fue siempre gratuita. Lo que suena muy bien del lado del viajero, pero complicaba las posibilidades de financiamiento de Couchsurfing, que debe sostener staff y plataforma técnica, y que para eso necesita ingresos. Ya habían explorado la idea de cobrar por los perfiles verificados -40 dólares al año- pero no mucha gente lo pagaba.

Couchsurfing ahora cambió de estrategia, y ahora requiere una membresía paga de 14,29 dólares por año o 2,39 dólares por mes para acceder a sus servicios y aplicaciones móviles. La membresía es obligatoria para los usuarios en países desarrollados, ya que el comunicado sostiene que en los países menos favorecidos seguirán siendo un servicio gratuito. No pude encontrar el listado de países alcanzados por la membresía obligatoria.

De acuerdo a lo que sostienen en Couchsurfing, el 96% de sus usuarios no contribuye financieramente con el sitio «porque nunca se lo han pedido». Y con este paso buscan tener un financiamiento para sus operaciones. Aclaran que han pasado todo su staff a un modelo 100% virtual y sin oficinas, y que incluso han solicitado ayuda al gobierno de Estados Unidos.

El tema aquí es que el cambio es compulsivo; si no se paga la membresía no se puede acceder al listado de contactos y los mensajes con otros usuarios. Aparece como algo demasiado repentino; lo más deseable, desde ya, hubiera sido que se avisara con algo de tiempo para que los usuarios pudieran tomar una decisión al respecto. Está claro que Couchsurfing está pasando por una situación financiera que ya no se puede sostener ni a corto plazo.

Otro punto: la crisis del Covid-19 terminó por agravar la crisis financiera de Couchsurfing, un proceso que lleva años. Le quitó sus ya pocos recursos. Pero imponer una membresía obligatoria para muchos de sus usuarios en este momento no parece una muy buena decisión. Muy poca gente está viajando ahora, así que lo más probable es que simplemente muchos opten por dejar de usar el sitio y listo.

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