Mercado aereo en Estados Unidos, hora de fusiones

En el último número de The Economist, hay un análisis sobre los cambios que se vienen en el mercado aéreo de Estados Unidos -y que van a afectar también a otros países, claro. La noticia más importante es la inminente fusión de Delta y Northwest, que ya habrían llegado a un acuerdo con los sindicatos -que, por cierto, mucho poder de negociación no tienen, tras los muchos despidos de los últimos años. United y Continental también están en negociaciones. Las razones de las fusiones, desde el lado de las empresas, es simple: su salud financiera es crítica, a pesar de que en los últimos años la demanda de pasajes fue en aumento. Algunos números: desde 2001, las seis grandes aerolíneas estadounidenses han reducido su personal en un 39%; cuatro de ellas están o han pasado por una convocatoria de acreedores; los gastos fueron recortados en un 30%; y 20 mil millones de dólares de los fondos de pensión fueron enviados directo al default. Desde ya, todos esos recortes se hacen más impresionantes cuando notamos que, entre 2001 y 2008, la cantidad de viajes vendido han aumentado sustancialmente, y la tasa de ocupación de los aviones está cerca del 80%.

Pero esos recortes de gastos se enfrentan con un problema: el sustancial aumento del valor del combustible, que no ha sido acompañado de una suba en el valor de los pasajes. En 2002, las aerolíneas gastaron en todo el mundo 40 mil millones de dólares en combustible. En 2007, 135 mil millones. Y ese dato es mucho peor para Estados Unidos. La razón es que la flota de aviones de ese país es más vieja, en promedio, que las que están en uso en Asia y Europa. Por ejemplo, el promedio de antiguedad de los aviones de Northwest es de 18 años, aunque tiene en funcionamiento aeronaves con más de 30 años de uso. Problema: son menos eficientes en el uso del combustible, y aumentan de manera sustancial la factura por combustible. Esto está en línea con buena parte del transporte en Estados Unidos; se trata de un servicio eficiente, pero que no se destaca por contar con unidades nuevas -algo que se extiende a trenes y buses.

Y ahora, que la economía de Estados Unidos no marcha tan bien, las aerolíneas se están apurando a buscar fusiones y más recortes de gastos. El tema, claro, es si realmente van a ahorrar con las fusiones. Muchas veces, la necesidad de complementar culturas corporativas diferentes causa muchos problemas.

Un detalle central: en un mes entra en vigencia el acuerdo de “cielos abiertos” con la Unión Europea. Con aviones más viejos y problemas financieros, a las aerolíneas estadounidenses se les puede hacer complicado hacer frente a la competencia. Y todo en un contexto donde volar es cada menos placentero, y los pasajeros son sometidos cada vez más a una creciente cantidad de regulaciones de seguridad, y cuando los retrasos y cancelaciones de vuelos son cada más frecuentes (ver esta y esta entrada sobre el tema de la cada vez peor calidad del servicio de las aerolíneas).

Más en “A normal industry?”, en The Economist, 16 de febrero de 2008.

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5 comentarios sobre “Mercado aereo en Estados Unidos, hora de fusiones

  1. El problema con incrementar los boletos para contrarestar el incremento al combustible es que hay líneas que ya se están haciendo espacio como lowcosts. Creo que aquí lo que falta, más que fusionar es que se pongan creativos y se preocupen por mejorar el servicio hacia los clientes. Si no sufrieras tanto en los aeropuertos y la experiencia de volar fuera mejor, mucha gente estaría dispuesta a pagar el extra, pero tienen que trabajar en ello.

    Las aereolíneas son hoy en día el mejor aliado de las supuestas normas de seguridad de los aeropuertos cuando bien podrian también criticar más fuertemente las medidas y ser aliados del cliente, no del gobierno. Después de todo, quién es quien paga los boletos y mantiene a estas empresas?

  2. Hay varios temas para debatir aquí. Efectivamente, si las aerolíneas no subieron sus precios, es porque no pueden por la competencia de las low cost. De otra manera, ya hubieran trasladado el costo a los usuarios. En cuanto al tema de la seguridad, hay que recordar que en Estados Unidos fue implantado tras el shock de los atentados de septiembre de 2001. En ese momento, mucha gente prefería perder comodidad, pero no su vida, así que todo pasó sin mayores problemas. Lo que es muy notable es que otros países hayan sido tan sumisos a los cambios introducidos por Estados Unidos, y que han llevado a mayores tiempos de espera antes del abordaje.

    Lo cierto es que las cosas no parece que vayan a mejorar en los próximos años. Entre que los vuelos van cada vez más llenos, la falta de capacidad de muchos aeropuertos y las medidas de seguridad, la vida de los pasajeros que viajan en avión no pinta como más sencilla.

  3. Muchos factores se sumaron para descalabrar a las Aerolíneas desde el 11-S hasta nuestros días, pese a los poco más de 6 años transcurridos. Todos los costos a mi juicio, están relacionados con ese fatídico día, ya que las primas de seguros y tasas de seguridad se han incrementado notablemente a partir de esa fecha, a caballo de eso, viene el tema Petróleo. Hace 5 años un barril de crudo, cotizaba en torno a los veintitantos o treinta dólares y hoy está en cien, situaciones que de una manera u otra, hacen mella en la economía de las Aerolíneas.
    Pero no todas son malas, el tráfico aéreo se ha incrementado notablemente y la gente viaja cada vez más, pese a los pronósticos agoreros sobre este año en lo que a Mercado turístico mundual se refiere.
    Saludos
    Her

  4. El problema es que si ese crecimiento de la demanda no es acompañado por la inversión en aeropuertos y la modernización de la flota aérea, en un par de años nos vamos a encontrar con un problema mucho más grave que el de actualidad…

  5. La flota aérea se puede modernizar si las grandes empresas apuestan por ello, pero la lucha que mantienen con las low costs les impide afrontar una subida de precios en vista a una inversión en flota nueva. Evidentemente, pueden hacer la renovación y luego subir los precios basándose en una mayor calidad de servicio para recuperar la inversión. Pero actualmente ya la ofrecen (mayor calidad) y los beneficios no son tantos, de ahí que se busquen formas alternativas de recortar gastos (como la famosa historias de las aceitunas de la ensalada…)

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