Desde hace varios meses, eBay, ese monstruo de las subastas y ventas de productos, está planificando cuidadosamente como captar un mayor porcentaje del mercado de viajes. Para ello, está optando por estrategias diferenciadas en sus dos mercados principales: Estados Unidos y Europa. En tierra estadounidense, vende pasajes y paquetes de viajes en asociación con Expedia, uno de los sitios de ventas de pasajes más grandes del mundo. Pero en Europa lo está haciendo de manera directa, y seguramente allí tendrá que batallar más para lograr instalarse de manera agresiva.

La idea no deja de ser interesante: adquirir pasajes y paquetes a través de un sitio que millones de personas usan todos los días para hacer transacciones es una idea que puede funcionar muy bien. Sobre todo, claro, si los precios que se ofrecen allí son atractivos. Pero del lado de la industria hay más temores. Por ejemplo, a que ofrecer valores demasiado bajos, lo que comience es una guerra de precios entre hoteles, por ejemplo, que termine con la destrucción del margen de ganancias. Así que buena parte de la tarea actual de eBay es convencer a los actores del mercado que no los perjudicará al forzarlos a bajar sus precios, sino que les permitirá, por ejemplo, aumentar significativamente el índice de ocupación de las instalaciones. Sobre todo en temporada baja.

En segundo lugar, la comunidad de cualquier sitio de subastas se ha acostumbrado a que sus correos electrónicos y mensajes con preguntas se contestan rápidamente -por lo general, en no más de dos horas. Esto obligará a los hoteles, en particular a los de menor precio o con poca tradición en Internet, a mejorar sustancialmente su atención por este canal. Al menos en mi caso, las veces que hice consultas por Internet a varios hoteles, algunos de ellos tardaron hasta 4 días en responder… Semejante retraso, si vendemos por eBay, simplemente nos hará perder potenciales clientes. “Mejorar la atención”, en muchos casos, significará que los hoteles deberán tener personal -o al menos, tercerizar esa función- para atender este tipo de mensajes, y eso, desde ya, es un costo. En especial para los pequeños establecimientos, que no pertenecen a las grandes cadenas.

Tercero: ¿cómo afectará a los sitios de Internet, como Expedia o Travelocity, que un gigante como eBay mire con cada vez más interés su mercado? Por ahora, en lugares como Estados Unidos, ha optado por una política de alianzas -en particular, con Expedia-, pero nada asegura que en un futuro cercano no se decida a patear el tablero. Algo similar se puede pensar en el mercado latinoamericano: ¿acaso tenemos que esperar movidas similares por parte de Mercado Libre, que además está asociada con eBay? Porque, al menos por ahora, Mercado Libre ha puesto bastante poco énfasis en el segmento del turismo, aunque supongo que ya deben haber pensado en el tema más de una vez… Además, me pregunto cuantos usuarios de Internet asocian hoy “Mercado Libre” y “turismo”, para tenerlos como una de las primeras opciones a la hora de buscar alojamientos y pasajes -aunque no dudo que ese tipo de transacciones esté creciendo en los sitios de subastas y venta directa de productos.

Más sobre el tema de eBay y el mercado turístico en eTid (se necesita estar registrado de manera gratuita).

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